Volledig scherm
Jeremiah Button. © AP

Verdachte pedofiel ontloopt jarenlang politie dankzij zelfgebouwde bunker in bos

Het zag er niet goed uit voor de Amerikaan Jeremiah Button (44) toen hij in 2016 voor de rechter moest verschijnen op beschuldiging van het aanranden van een minderjarig meisje, het bezit van kinderporno en incest. Hij was al eens eerder veroordeeld voor gelijksoortige feiten en wilde niet terug naar de gevangenis. Hij bedacht een ingenieus plan om uit de handen van justitie te blijven. Dat werkte, tot vorige week. Toen ontdekte een jager zijn zelfgebouwde bunker in de bossen van Wisconsin. 

Volledig scherm
Een eerdere mugshot van Jeremiah Button. ‘Gepakt’ heeft de lokale politie over het beeld heen geplakt. © Marathon County Sheriff's Department

Het was een inwoner van het plaatsje Wausau in de Amerikaanse staat Wisconsin die de pedofilieverdachte uiteindelijk vond. De man was vorig jaar in de bossen op verkenning voor een jachtpartij, toen hij plots op een bunker stuitte. Hij alarmeerde de politie, maar de zaak liep op niets uit. Mogelijk omdat de agenten er niet in slaagden om de schuilplaats terug te vinden.

Een week geleden passeerde dezelfde inwoner van Wausau toevallig opnieuw de bunker en deze keer ging hij naar binnen. Daar zag hij een slapende man liggen. Opnieuw belde hij de politie en deze keer kwamen agenten onmiddellijk ter plaatse om de zaak te onderzoeken.

De hulpsheriff van Marathon County kon zijn ogen bij aankomst niet geloven: een zelfgemaakte bunker, met een schouw gemaakt van blik, acht zonnepanelen en een antenne die was vastgemaakt aan een boom en verbonden leek met een flatscreen-tv. Binnen bleek zich een man schuil te houden die al drie jaar bovenaan de ‘most wanted’-lijst stond van de lokale politie: Jeremiah Button (44).

Opgelucht

Het duurde 20 minuten voordat Button naar buiten wilde komen en hij vertrouwde de politie toe dat hij er een moment aan had gedacht om zichzelf in brand te steken. Maar toen hij eenmaal buiten was, gedroeg hij zich volgens agenten vriendelijk. Hij leek zelfs opgelucht dat hij met iemand kon praten, na drie jaar van bijna onafgebroken eenzaamheid. ,,Man, het doet echt goed om wat menselijk contact te hebben”, was een van de eerste dingen die hij zei, volgens hulpsheriff Troy Deiler.

Button vertelde meteen ook hoe hij in het woud terecht was gekomen. En dat bleek het eindpunt te zijn van een nauwkeurig uitgekiend plan om uit de cel te blijven.

Minderjarig meisje

F. T. Morgan on Twitter

Why is it always a guy named something like "Jeremiah Button"? @SentientSuit @foxbeacon https://t.co/X5hfvjjery

De man was in 2005 al een keer veroordeeld voor het bezit van kinderporno en marihuana en zag de bui al hangen toen hij in 2016 opnieuw voor de rechter moest verschijnen voor nieuwe feiten. Deze keer had hij ook een minderjarig meisje aangerand. Daarop besloot hij onder te duiken.

Wanneer hij zijn plan precies in werking zette, is volgens de politie niet duidelijk. Maar ergens in de aanloop naar zijn proces ging hij in de bossen bij het plaatsje Ringle op zoek naar een plek om een schuilplaats te bouwen. Dat was zo’n 250 kilometer van waar hij woonde, bij zijn moeder in Richfield. Hij koos de uiteindelijke locatie omdat die afgelegen lag en niet te ver van de vuilnisbelt van Marathon County, waar hij elke dag op zoek kon gaan naar voedsel en andere voorraden.

In de winter nam hij extra maatregelen. Zo maakte hij een vuurput om warm te blijven en hij ontwierp die zodanig dat er bijna geen rook uit vrijkwam. Als hij in de sneeuw op pad ging, maakte hij extra rondjes en gebruikte hij een tak om zijn sporen uit te wissen.

Bewijsmateriaal

Speurders die de bunker doorzochten, vonden harddrives en andere apparaten die mogelijk extra bewijsmateriaal bevatten. Die worden nu onderzocht.

Het is niet duidelijk of familie en vrienden op de hoogte waren van de schuilplaats van de man. Zelf zegt hij dat hij het aan niemand had verteld. 

Nadat Button vorige week werd aangehouden, werd hij opgesloten in de cel. Zijn borg is vastgesteld op 100.000 dollar (90.000 euro). Op 16 september moet hij weer voor de rechter verschijnen. De bunker wordt ontmanteld.