Saint-Pierroise bereidt zich voor op de wedstrijd tegen Épinal.
Volledig scherm
Saint-Pierroise bereidt zich voor op de wedstrijd tegen Épinal. © AFP

Een vliegreis van 9000 kilometer voor amateurs in Frans bekertoernooi

De amateurs van Saint-Pierroise spelen morgen een bijzondere wedstrijd. Voor de tweede keer deze maand moeten ze een reis maken van meer dan 9000 kilometer om een wedstrijd in het Franse bekertoernooi te spelen. ,,Iedereen hier is helemaal gek van voetbal. Voor ons eiland is het bereiken van de laatste 32 al mooi, maar wij willen meer.”

Tatiana Sophie is voorzitster van de supportersvereniging.
Volledig scherm
Tatiana Sophie is voorzitster van de supportersvereniging. © AFP

Saint-Pierroise is gevestigd op het ongeveer 886.000 inwoners tellende eiland Réunion en werd al twintig keer kampioen van de Réunion Premier League, waaronder de laatste vijf jaar onafgebroken. Het eiland Réunion ligt in de Indische oceaan ten oosten van Madagascar, maar is wel onderdeel van Frankrijk. Daarom mag Saint-Pierroise als kampioen van het eiland deelnemen aan de Coupe de France. Normaal lees je alleen mooie voetbalverhalen over clubs uit de krochten van het Engels voetbal, maar dit verhaal is wellicht nog iets mooier. 

Op 16 november speelde Saint-Pierroise haar eerste (uit)wedstrijd in de Franse beker. Na een heenreis van meer dan 13 uur werd Jura Sud Foot met 0-1 verslagen. In de volgende ronde werd de oud-jeugdploeg van Dimitri Payet gekoppeld aan Thaon, dat thuis na penalty's werd uitgeschakeld. Op 4 januari wachtte er voor de ploeg uit Saint-Pierre opnieuw een flinke vliegreis van meer dan een dag naar Niort, uitkomend op het tweede niveau van Frankrijk. 

Saint-Pierroise kan zich zaterdag plaatsen bij de laatste 16.
Volledig scherm
Saint-Pierroise kan zich zaterdag plaatsen bij de laatste 16. © AFP

Niort, op dit moment achttiende in de Ligue 2, werd ondanks de enorme reis met 1-2 verslagen. Voormalig Blackpool-middenvelder Elliot Grandin maakte deel uit van de winnende ploeg en genoot van de sfeer. ,,Het was een gekkenhuis", legt hij uit aan de BBC. ,,Iedereen op het eiland had het over de overwinning. Mensen vinden het zo'n mooi verhaal omdat het hier nog nooit eerder is gebeurd. Dat is alleen maar goed, want daarmee zetten wij het voetbal op Réunion op de kaart. Nu nemen mensen onze competitie serieus", doelt Grandin op de uit veertien ploegen bestaande Premier League.

Honderden supporters van Saint-Pierroise hadden de overtocht gemaakt naar het Franse vasteland. ,,De mensen hier zijn gek van voetbal. Het stadion in Niort zat vol met mensen van het eiland. ,,Ik zag alleen maar bekende gezichten. Ze waren aan het dansen en zingen; het was een gekkenhuis. Ik weet niet hoe en waarvan ze het allemaal doen, maar elke keer reizen ze ons achterna.” Voor de trainer van Niort liep het minder goed af: hij werd ontslagen na de 'wanprestatie’.

Het voetbalsprookje van Saint-Pierroise duurt voort. Opnieuw wacht voor de eilandbewoners een lange vliegreis naar het noordoosten van Frankrijk, waar SAS Épinal morgen om 13.00 uur de tegenstander is. Bij winst plaatst de club zich voor de achtste finales en wacht mogelijk een ontmoeting met een topclub. ,,Wij stappen met veel vertrouwen in het vliegtuig, want we hebben een goede selectie. Het team heeft een goede mix van ervaren jongens die op professioneel niveau in Engeland en Frankrijk hebben gespeeld en jonge talenten. Eigenlijk hebben we al geschiedenis geschreven, maar we gaan er alles aan doen om een nieuw hoofdstuk aan het verhaal toe te voegen.”

Het stadion van de amateurclub.
Volledig scherm
Het stadion van de amateurclub. © AFP
Volledig scherm
© AFP