Volledig scherm
Niels van Hooff staat komend seizoen in het doel bij VV Handel. © FotoMeulenhof

Niels van Hooff stapt over van profclub naar dorpsclub

HANDEL - Gemertenaar Niels van Hooff (19) keepte in de jeugd van FC Den Bosch en Vitesse. Nu wil hij van voetbal weer een hobby maken. Dat gaat hij volgend seizoen doen onder de lat bij VV Handel.

Als de vijfjarige Niels van Hooff zijn vader in de zaal ziet keepen, is hij verkocht. ,,Ik zei toen: ik wil papa nadoen." Al gauw keept het jonge talent in de F1 van VV Gemert en daar spot FC Den Bosch hem. ,,Na elf keer trainen werd je beoordeeld. Je moest naar huis of mocht blijven. Ik mocht blijven."

Na vijf jaar bij Den Bosch maakt de dan 14-jarige Van Hooff de overstap naar Arnhem. ,,Vitesse belde met de vraag of ik bij hen wilde voetballen. Ik heb natuurlijk meteen 'ja' gezegd."

Vitesse koopt de jeugdspeler van Den Bosch. ,,Het bedrag moest ik eigenlijk heel snel vergeten, maar dat vergeet je nooit." De eerste twee jaar is de Gemertenaar vaste keeper in de C1. ,,Ik heb toen alles gespeeld. Het ging goed." Zo goed dat hij geselecteerd wordt voor het Nederlands elftal onder 16. Na een aantal keer op de reservelijst te hebben gestaan, mag hij mee op trainingsweek naar Noordwijk en zelfs een wedstrijd keepen. ,,Het was genieten, rondkijken en alles meemaken."

Niet de top

Tijdens zijn Vitesse-carrière speelt Van Hooffs leven zich af tussen een topsportschool in Arnhem, het trainingscomplex op Papendal en zijn woonplaats Gemert. Maar toch vooral in Arnhem. ,,Om kwart over zes toeterde de taxi en ik kwam meestal om acht uur 's avonds thuis. Dan ging ik eten en eigenlijk meteen slapen." Toch gaat het hem goed af. ,,Je wilt de top halen. Dat motiveert je. Zeker als je speelt." Maar na twee jaar belandt de doelman op de bank. Bij een oefenwedstrijd komt het keerpunt. ,,Ik speelde niet en zat op de tribune. Dat was het moment dat ik voor mezelf koos. Ik had het gevoel dat ik de top niet zou halen."

Hij besluit terug te keren op het oude nest om het plezier in voetbal terug te vinden. ,,Dat was ik kwijt, omdat je móet trainen. Ik deed het nog wel graag, maar niet meer zoals vroeger." Ook wil hij speelminuten maken, liefst bij het eerste elftal van Gemert. ,,Op de bank leer je niks. Als je minuten maakt, maak je fouten en daar leer je van."

De terugkeer brengt hem niet waar hij op hoopt. Een vriend van zijn vader vroeg Van Hooff eerder al naar Handel te komen. Dat idee begint weer door zijn hoofd te spoken. Als blijkt dat de huidige keeper volgend seizoen stopt, vallen de puzzelstukjes in elkaar. De keuze voor de blauwhemden is voor Van Hooff een logische. ,,Ik wil graag zekerheid dat ik er iedere week in sta en kan uitkomen voor een eerste team."

Dat niet alleen: ,,Zoals ik Handel ken en hoor van iedereen: een zeer gezellige club. Nou ben ik ook wel iemand van de gezelligheid..."

Plezier maken

Ooit wil de 19-jarige doelman nog eens in het eerste van Gemert keepen. Voor nu ligt zijn toekomst bij Handel. En die toekomst moet vooral bestaan uit 'plezier maken'. ,,Niet zoals bij Vitesse met het doel er een beroep van te maken. Mijn prioriteit ligt bij werken als hovenier. Voetbal is weer een hobby, omdat ik het leuk vind. En daar voel ik me goed bij."

Volledig scherm
Niels van Hooff stond ook onder de lat als keeper van Oranje onder 16. © Niels van Hooff