Volledig scherm
De experimentele reactor Iter in Frankrijk wordt 30 meter hoog en heeft een doorsnede van dertig meter. © Differ

Kernfusie dichterbij dankzij Eindhovense wetenschappers

EINDHOVEN - Het Eindhovense onderzoeksinstituut Differ heeft een methode ontdekt om de wanden van kernreactoren te beschermen tegen de hitte die vrijkomt bij kernfusie. Hiermee is een belangrijke stap gezet op weg naar energie uit kernfusie.

Energie uit kernfusie zou dankzij een Eindhovense vinding zomaar eens de toekomst kunnen hebben. Energie met ongekende voordelen. Het is schoon en de belangrijkste grondstof waterstof kan in nagenoeg onbeperkte hoeveelheden gewonnen worden uit zeewater. Ook het radioactieve afval is veel beperkter dan bij kernsplitsing, de huidige manier om kernenergie op te wekken. 

Experimentele fase

Kernfusie bevindt zich momenteel echter nog in de experimentele fase. Het grootste struikelblok zijn de hoge temperaturen die vrijkomen bij het proces. Die zijn zo hoog dat de wanden van de kernreactor smelten of weg geëtst worden. Wetenschappers van het Nederlands instituut voor fundamenteel energieonderzoek Differ in Eindhoven lijken hier nu een oplossing voor te hebben gevonden in de vorm van een dun laagje vloeibaar metaal (tin of lithium) dat ze laten stromen over de binnenkant van de reactorwand. Dit laagje houdt de temperatuur in balans en zorgt ervoor dat de wand niet te heet wordt.

Tekst gaat verder onder de foto

Volledig scherm
De proefopstelling in onderzoeksinstituut Differ. © Differ

„Voor kernfusie heb je een temperatuur nodig van 150 miljoen graden in het hart van de reactor. Zelfs bij de reactorwand is het nog makkelijk 10.000 graden. Daar zijn de wanden van kernreactoren niet langdurig tegen bestand", legt Gieljan de Vries, woordvoerder van Differ uit. ,,In een energiecentrale zou je ze daarom vaak moeten vervangen, wat bijzonder duur is. Niet alleen vanwege het materiaal maar ook omdat de centrales dan langere tijd stilliggen." Door de vinding van Differ zou dat mogelijk niet meer nodig zijn. 

Nieuwe wandtechniek

Het idee om vloeibare metalen te gebruiken ter bescherming van de reactorwand is niet nieuw. Maar het is de eerste keer dat het in de praktijk wordt onderzocht. En dat is mogelijk omdat Differ als enige een apparaat heeft waarmee het onderzoek uitgevoerd kan worden. Energie uit kernfusie op korte termijn hoeven we overigens niet te verwachten. De nieuwe wandtechniek wordt waarschijnlijk voor het eerst gebruikt in de testreactor Demo die nog moet worden ontwikkeld. „Volgens de Europese planning wordt Demo pas na 2050 in gebruik genomen, dus dat duurt nog even", zegt  De Vries. „Maar voor het energievraagstuk van de megasteden met twintig tot dertig miljoen inwoners, kan kernfusie een belangrijke rol spelen."