Droombaan: Brenda werkt elke dag met reuzenpanda's

VideoEr zijn een paar mensen die niet alleen de baan van hún dromen hebben, maar ook die van heel veel anderen. Zo iemand is Brenda van Ekeren (34). Zij is een van de drie pandaverzorgers van Nederland.

Volledig scherm
De reuzenpanda's Xing Ya en Wu Wen worden verzorgd door Brenda van Ekeren. Het is haar droombaan. © Rob Voss

Elke ochtend moet Brenda zich weer even knijpen. Nee, het is echt waar: ze is dierenverzorger van de twee reuzenpanda's die in Ouwehands Dierenpark in Rhenen wonen. Een kinderdroom die is uitgekomen, want in een werkstuk uit groep 7 schreef ze het al zwart op wit: 'ik wil met beren gaan werken'.

,,Ik kan me niet voorstellen dat dit ooit gaat vervelen", vertelt Brenda enthousiast.  Ze kwam 14 jaar geleden als stagiaire binnen in de dierentuin op de Grebbeberg en besloot meteen dat ze zoveel ervaring als mogelijk wilde opdoen. Van leeuwen tot ijsberen: alle dieren zijn interessant. ,,Dat was ook een van de redenen dat ik solliciteerde op deze functie: met panda's werken had ik natuurlijk nog nooit gedaan. Het leek me een geweldige ervaring."

Een paar jaar geleden ging in het park al het gerucht dat er mogelijk panda's naar Rhenen zouden komen. Direct liet Brenda aan haar leidinggevende weten dat ze daar alles voor opzij zou zetten. ,,Panda's zijn fascinerende dieren. Zeker als dierenverzorger is het een andere tak van sport: hun eetpatroon is bijzonder omdat ze vooral bamboe eten, we observeren hun gedrag constant omdat we precies in de gaten willen hebben hoe ze zich voelen, en over twee maanden begint de paartijd. Dat brengt weer een heel spannende periode met zich mee.''

Charismatische dieren

Volledig scherm
Brenda van Ekeren (links, 34) en collega Marga werken met de reuzenpanda's in Ouwehands Dierenpark. © Marlies Wessels

Daarnaast speelt ook mee dat reuzenpanda's bijzonder charismatische dieren zijn. ,,Ik denk dat het komt omdat ze veel op mensen lijken in hun doen en laten. Dat trekt aan." Brenda merkt het zelf ook. ,,We reageren op elkaar. Als ik 's ochtends vrolijk ben, dan zijn de dieren opgewekter. Ze voelen feilloos aan wat er aan de hand is." De dieren kennen hun drie verzorgers goed. ,,Als ze zin hebben in wat aandacht, gaan ze met hun rug tegen het gaas in het binnenverblijf zitten en vragen ze om aandacht. Dat is een groot verschil met andere dieren: die hebben vaak alleen interesse in je als je eten bij je hebt."

Het werk is wel vrij zwaar, met al dat slepen van bamboe en het werken in de buitenlucht. Dat weerhoudt Brenda nergens van. Ook niet de minder frisse kant van de baan. ,,We verzamelen het poep van de panda's zodat we het kunnen wegen. Zo weten we of ze wel genoeg eten binnenkrijgen en wat ze eigenlijk eten. Soms vinden ze ineens een bamboesoort niet lekker meer en eten en poepen ze minder. Dat hoort ook bij de verzorging."

Naast de bamboe en wortels, die de dieren behendig met hun korte duim van de grond afplukken, eten ze ook pandacake. De verzorgers hebben het recept geleerd toen ze een maand in China verbleven. Ze stomen om de dag een aantal van deze calciumrijke koeken. ,,Panda's zijn eigenlijk de hele dag bezig met het verzamelen van eten, het opeten en het verteren. Om de zes uur beginnen ze weer. Daarom hebben ze ook geen winterslaap en zijn ze veel actiever dan de meeste roofdieren."

Speelse beren

Panda's zijn (bewezen) luie dieren. In 2015 ontdekten biologen dat hun stofwisseling lijkt op die van een drievingerige luiaard. Maar Brenda ziet het tegendeel: ,,We zien op de camerabeelden dat ze 's nachts ook lekker spelen. Dan rollen ze door het binnenverblijf of hangen ze in een boom. Het zijn heel speelse beren.''

Hoe je pandaverzorger wordt? Brenda studeerde dierenverzorging en diermanagement in Barneveld. ,,Ik kan me niets anders voorstellen. Het maakt me blij om deze dieren goed te verzorgen zodat ze het fijn hebben. Vandaag kwam ik aanlopen en zag ik aan de rustige manier van lopen dat het vrouwtje Wu Wen zich goed voelde. Dat voelt ook voor mij super. Dan denk ik: het wordt een lekker dagje."

Lees de beste artikelen op het gebied van werk en carrière via onze wekelijkse nieuwsbrief